Punkaharjun luonnonsuojelualue valittiin hiljattain amerikkalaisen televisioyhtiön ja uutisten toimittajan CNN:n toimesta osaksi 50 Maailman Parasta Luonnonihmettä -listaa. Suomalainen luonnonihme pääsi sijalle 44, eli yhdeksi maailman upeimpia maisemia. Tämä harjuluontoalue on Savonlinnassa sijaitseva jo yli 200 vuotta kansainvälisessä suosiossa ollut matkailukohde. Luonnollisuutensa ansiosta kuvankaunis metsäalue on myös yksi Suomen kansallismaisemista. Puiston arvot kiteyttää suomalaisia perinteitä, kuten luonnon kunnioittaminen ja maan antimien hyödyntäminen, ja tämä heijastuu jokaisella raikkaassa ilmassa otetulla askeleella. Alueen Kokonharjun aarnimetsä on täysin koskematon luonnontila, jossa hoitotoimia ei tehdä lainkaan. Parhaimmillaan jylhien mäntyjen ja rosoisen sammaleen välistä pilkottaa peilityyni järvimaisema. Paljoa muuta ei vaaditakaan saadakseen vierailijat kokemaan olevansa satumetsässä. Reitit ovat hyvin merkityt ja kulkeminen on tehty mahdollisimman helpoksi, myös pienillä ristiin rastiin menevillä poluilla voi seikkailla vapaasti – onhan Suomessa jokamiehenoikeus!

Punkaharjun luonnonsuojelualue on yksi maailman vanhimmista. Siitä perustettiin kruunupuisto jo vuonna 1843. Alueesta tehtiin nykyisellään oleva suojelualue vuonna 1991. Puiston hallinnoinnista vastasi Metsäntutkimuslaitos vuoteen 2008 saakka, jolloin hallinnointi siirtyi Järvi-Suomen Luontopalveluiden Metsähallitukselle (Savonlinnassa). Punkaharju on myös tiiviisti mukana luomassa terveellisempää ympäristöä koko Suomeen, ja Metsähallitus tekee yhteistyötä muun muassa Suomen metsämuseo ja metsätietokeskus Luston kanssa. Luonnonsuojelualue tuottaa merkittävästi varoja turismin muodossa, samanaikaisesti se on sitoutunut esimerkiksi roskattomaan luontoon sijoittamalla useita roskapyttyjä polkujensa varrelle. Metsähallitus on panostanut Punkaharjun kuvaan luontokeskuksena, ja alueella toimiva henkilökunta perehdytetään puiston historiaan, jotta he voivat kertoa turisteille kohteen luonnosta ja sen merkityksestä. Reittien varrelta löytyy myös eväs- ja levähdyspaikkoja sekä alueella on vessoja ja uintipaikkoja tehden ulkoilusta hauskan koko perheen päiväreissun. Ennen luonnossa liikkuminen oli lähinnä tulonlähde, nyt sitä pyritään saamaan osaksi arkisen hyvinvoinnin itsehoitoa.

Punkaharjun luonnonsuojelualueella on siis paljon muutakin, kuin pelkkää luonnonkauniin maiseman ihastelua. Riippuen valitsemastaan reitistä voi törmätä erikoisiin näkemisen arvoisiin paikkoihin. Infokyltit kertovat lisätietoa kiinnostavalla tavalla. Esimerkiksi Kuikon salpa -polku on alle kilometrin pituinen reitti, joka lähtee Kuikonniemessä olevalta pysähdyspaikalta. Lyhyellä kävelymatkalla voi muun muassa käppäillä juoksuhaudoissa, tai pulahtaa järveen upealta hiekkarannalta, joka kulkee aivan reitin vieressä. Harjutien parkkialueella on kioski, joka myy kahvia, juotavaa sekä pientä naposteltavaa, ja sieltä löytyy myös vessa. Polun päädyssä sijaitsee vanha entisöity korsu, jonka avaimen saa kioskilta. Reitti ja siihen kuuluva historia on oiva tapa herätellä perheen lapsissa kiinnostusta historiaa kohtaan! Harjureitti johtaa heti muutaman sadan metrin päästä näköalapaikalle, josta on näkymät järven yli. Paikalle on esteetön kulku. Harjureitin kokonaispituus on 4 kilometriä, mutta siitä voi poiketa useammille pienemmille poluille. Järvi auttaa suuntavaistoa hahmottamaan, mihin suuntaan pitäisi kulkea. Vaikka alueen monet polut ovat leveät ja helposti kuljettavissa muun muassa rattaiden kanssa reitillä on portaita. Harjureitin varrelta löytyy myös tunnettu Topeliuksen luontopolku, pituudeltaan 2,5 kilometriä.

 

Kokonharjun reitti on tuo kuuluisa aarnimetsäalue. Auton voi jättää Punkaharjuntien “toiselle” puolelle tai parkkeerata alueen parkkipaikalla, jolloin ei tarvitse ylittää tietä. Maisema on huomattavasti satumaisempi harjualueisiin verrattuna, ja usein myös hiljaisempi. Matkan pituus on 3 kilometriä, joten tämäkään ei ole päätähuimaavan pitkä. Kesäisin on toki paljon hyttysiä! Kokonharjulta löytyy muun muassa Suomen pisin puu sekä suurin mänty. Samoin kuin muut Punkaharjun keskeisimmät polut, tämä reitti on erinomaisen hyvin merkitty pieninen tietopankkeinen matkan varrella, joka antaa mahdollisuuden jaloille levätä, jos on jo kävellyt useampia pienempiä matkoja. Kokoharjun niemi on aikuisille oivallinen paikka viilentyä, mutta liukkaiden kivien vuoksi tätä paikkaa ei voi suositella lapsiperheille.

Punkaharjun luonnonsuojelualue toivottaa kävijät erittäin tervetulleeksi!