Sana tsunami tulee japanin kielestä, se tarkoittaa hyökyaaltoa. Se muodostuu, kun vedessä oleva meripatsas menee epätasapainoon.

Yleisemmin tsunameja syntyy mannerlaattojen alityöntö vyöhykkeillä. Mannerlaattojen reunalla tapahtuva maanjäristys nostaa äkillisesti toisen laatan reunaa, jolloin se nostaa yläpuolella olevan vesimassaa. Tästä seuraa epävakaa tila ja se laittaa liikkeelle aallon. Tsunami saattaa syntyä, esimerkiksi syvän meren alueella olevasta maanjäristyksestä tai tulivuorenpurkauksesta. Maanjäristyksen voimakkuudesta ei pysty päättelemään tsunamin suuruutta. Maanvyöry, voi laukaista hyökyaallon myös liikkeelle. Tulivuori, voi vaikuttaa tsunamin syntyyn monella tavalla. Tulivuoren purkautumisessa syntynyt materiaali,voi purkautuessaan mereen laukaista tsunamin liikkeelle, tulivuoren romahtaminen ja vedenalainen purkaus voivat myös laukaista tsunamin liikkeelle. Heikot maanalaiset värähtelyt johtuvat ilmiöstä, jota kutsutaan hiipiväksi maanjäristykseksi. Niitä tapahtuu, kun maankuoren laatat painautuvat päin toisiaan ja kivimassan energia vapautuu vähitellen viikkojen tai kuukausien aikana. Jossain vaiheessa kuitenkin, nämä laatat nytkähtelevät parissa minuutissa sellaisella voimalla, että maanpinnalla on tuhoisa maanjäristys, joka voi laukaista tsunamin. Avomerellä tsunami voi liikkua jopa, 600 kilometrin tuntinopeudella, syvänteissä, jopa 1000 kilometrin tuntinopeudella. Aallon korkeus on yleensä alle metrin, mutta matalan rannikon kohdatessaa, se voi kohota lähes 50 metrin korkeaksi vesiseinämäksi iskeytyessään maalle. Tsunami-aalto poikkeaa tavallisesta tuulen kehittämästä aallosta. Tsunamin aallot, ovat niin pitkiä, että ne vaikuttavat valtameren pohjaan asti, esimerkiksi Itämerellä tyypillinen aallonpituus on 25 metriä, ja Rafael-myrskyn, vuonna 2004 aiheuttamat tsunami aallot, olivat jopa 260 metrin pituisia. Tuulen kehittämien aaltojen nopeus, on enintään tuulen nopeuden luokkaa, enintään muutamia kymmeniä metrejä sekunnissa. Tuuli kehittää aaltoliikkeen, joka esiintyy joidenkin sekuntien ja enintään parinkymmenen sekunnin välein, mutta tsunamin aaltoliike esiintyy jopa 5-90 minuutin välein. Tsunami-aallon esiintymis nopeus riippuu paljolti meren syvyydestä. Aalto hidastuu lähestyessään rantaa. Kaikista vaarallisimmillaan tsunami on, kun se kohtaa rannikkoa nousevan pohjan, sillä tällöin aallon etuosa on matalammalla kuin aallon jälkiosa, joka tällöin saavuttaa hitaammin etenevän aallon etuosan. Aallon korkeus siis kasvaa voimakkaasti ja puolen metrin korkuisesta aallosta saattaa tulla hetkessä kymmenien metrien kokoinen aalto. Aallonharjan edellä kulkeva aallonpohja saattaa toisinaan saada aikaan tulva-aaltoa edeltävän ilmiö, jolloin rantavesi vetäytyy merelle paljastaen merenpohjaa, jopa satojen metrien osalta. Tämä riippuu kuitenkin siitä, mikä osa aallosta rantaan osuu ensimmäisenä, tsunami voi alkaa, myös vedenpinnan nousuna. Joskus tsunamin tullessa saattaa esiintyä, myös pystysuoria vesivalleja. Ne ovat kuitenkin kooltaan, vain muutamia metrejä korkeita. Tsunamin aaltomaisuus aiheuttaa sen, että ne voivat levitä joka suuntaan ja näin tuhota suuren alueen rannikolla. Yleisimmin tsunami-aallot esiintyvät Tyynellä valtamerellä. Sen mannerlaattojen reunoilla tapahtuu, niin paljon maanjäristyksiä ja vedenalaista vulkaanista toimintaa. Tyynen valtameren alueelle, on ensimmäiset tsunami varoitusjärjestelmän havaintoasemat perustettu, jo Toisen maailmansodan jälkeen, tämä varoituskeskus sijaitsee Havaijilla.

Tsunami varoitusjärjestelmä

Havaijin tsunami-varoituskeskus sai alkunsa, kun Aleuttien maanjäristys, oli aiheuttanut tsunamin, joka tappoi 159 ihmistä Havaijilla. Varoitusjärjestelmä perustuu havaintoasemaverkostoon, se seuraa seismisiä tapahtumia, sekä vedenkorkeuden muutoksia. Tsunamivaroitus annetaan havaintosignaalien osoittaessa yksittäisestä keskuksesta säteittäisesti lähtevän nopean aaltorintaman etenemistä. Kun varoitusta laaditaan, otetaan huomioon tapahtuman voimakkuus, sijainti ja etäisyys rannikon kohteista, pohjan syvyys ja muoto syvältä rannikolle, sekä mahdollisten reitillä olevien saarien ja saariryhmien vaikutus tsunamin voimaan sekä nopeuteen.

Tsunami varoitusjärjestelmä

Varoitusjärjestelmät pystyvät melko tarkasti arvioimaan saapumisajan, mutta koon arvioiminen on vaikeampaa. Etenemissuuntaa, energiaa ja nopeutta selvitettäessä apuna käytetään mallintamista. Rannoista tehtyjen maastomallien avulla pystytäänkin ennustamaan, kuinka pitkälle aallot iskevät rantaan ja sisämaahan.